USA:n juniorijärjestelmä tarjoaa pelaajalle useita mahdollisuuksia

Kirjoitin kolumnin Jatkoajalle Eetu Selänteen pelaaman sarjan tasosta. Kolumnin kommentoinnissa ilmaantui epäilyjä ja edelleen pohdintoja sarjan tasosta. Moni myös unohtaa että Eetu on amerikkalaisen kiekkoväen kirjoissa suomalainen, joten ei kulje tavanomaista leijonapolkua ja ei myöskään osallistu samalla tavalla sikäläiseen kiekkopolkuun. Tilanne on tällä hetkellä lähes uniikki, joskaan ei ainutkertainen varsinkaan tulevaisuutta ajatellen.

Vastaavanlaisia pelaajia historiassa ovat olleet uutiskynnyksenkin ylittänyt Kai Kantolan tapaus ja Teemu Kivihalme, joka päätti leireiltyään Suomessa, mennä Yhdysvaltain joukkueeseen pelaamaan. Lähempänä Selänteen tapausta on Kantola, mutta sillä eroavaisuudella, että Suomessa tiedettiin suurin piirtein Kantolan taso, pelattuaan Pelicansin B-junioreissa. Yhdysvalloissa Kantola pelasi USHL:stä yhtä tasoa alempaa NAHL:ää ja Bowling Greenissä kovatasoista NCAA:ta. Näistäkin on vielä mahdollista nousta ammattilaistryoutin kautta AHL:n kautta NHL:ään. Draftaamatta jättäminen ei ole kuolema ammatillisesti.

Selänteen tilannetta olisi varmasti helpottanut se, että hän olisi pelannut Suomessa, mutta se on taas kohtuutonta käskeä muuttamaan verrattain kehittävämmästä kiekkoympäristöstä vain siksi, että suuri yleisö olisi tyytyväinen. Nostan hattua Leijonaväelle siitä, että oli munaa tehdä tällainen liike joskin valinnat olisi voinut perustella paremminkin medialle. Meistä kukaan ei tiedä ennen ensi viikkoa millainen pelaaja Eetu Selänne on verrattuna meidän kiekkokoulumme kasvatteihin ja varsinkaan sitä, että miten omat kasvattimme pärjäisivät heidän ympäristöstään. Ikäluokkansa huippulupauksiin, kuten Jesse Puljujärveen tai Sebastian Ahoon vertaaminen ei ole reilua. Heidän tasollaan Selänne tuskin on millään muotoa ainakaan vielä. Pelaaja kehittyy eri vauhdissa ja kahden samanikäisen pelaajan välillä voi olla valovuosien pituinen ero fyysisyydessä. Kaikki eivät ole Aleksander Barkovin, Rasmus Ristolaisen ja Puljujärven kaltaisia junnujärkäleitä.

Amerikkalainen juniorijärjestelmä verrattuna kanadalaiseen on erilainen. Vaihtoehtoja nousta valintatilaisuuden ehdokkaaksi on monia ja mikään niistä ei ole toista selkeästi parempi. Ensin on kuitenkin hyvä selventää käsitteet. Suomessa sana ”juniori” kattaa lähes kaikki alle 18-vuotiaat pelaajat. Siitä vahempia pelaajia sanotaan nuoriksi. Yhdysvalloissa ikäkategoriat menevät niin, että juniori on 18-20-vuotias. Yhdysvalloissa kategoriat menevät suurin piirtein näin (suluissa suomen vastaava):
PeeWee -13v. (D-juniori)
Bantam -15v. (C-juniori)
Midget -18v. (B-juniori)
Junior -20v. (A-nuori)

Lisäksi jokaisesta junioreihin asti ikäluokasta on vielä luokat ”minor” ja ”major”.

———–

Esimerkiksi amerikkalainen 15-vuotias huippulupaus Kaliforniasta on pelannut oman alueen juniorisarjaa, mutta nyt on aika nousta isompiin ympyröihin ja etsii AAA-tason joukkuetta, joka pelaa luokitukseltaan parasta sarjaa (Tier 1). Los Angelesista löytyy joukkue, joka pelaa keskilännen eliittiliigassa (Tier 1 Elite Hockey League), vaikka ei maantieteellisesti siellä sijaitsekaan. Seuralla on joukkue Midget minorissa (U16) ja Midget Majorissa (U18). Hän todennäköisesti pelaa vuoden ajan U16-joukkueessa jonka jälkeen menee U18-joukkueeseen.

Kausi sujuu hyvin. Häneen otetaan yhteyttä USA:n jääkiekkojunioreiden kehitysohjelmasta, eli US Hockey National Development Programista, Ann Arborista, joka kartoittaa koko maan huippulupaukset. Jos vertaa Suomeen, niin vastaava on Pohjolaleiri, joka sijaitsee Ann Arborin sijasta Vierumäellä. Poikkeuksena on se, että USHNDP pelaa myös joukkueena, eikä niinkään leireile.

———–

Toinen vaihtoehto on lähteä mahdollisimman nopeasti Kanadaan pelaamaan heidän junioriliigaa, CHL:ää, joka on maailman kovatasoisin. CHL:ssä on kolme alueellista sarjaa, eli WHL, OHL ja QMJHL. Esimerkiksi Eetun joukkuekaveri viime vuoden U16-joukkueesta Kailer Yamamoto paineli heti rajan toiselle puolelle ja on näillä näkymin 2017 draftin ykköskierroksen nimiä. Ongelma Kanadaan siirtymisessä on se, että pelaaja saa seuraltaan korvauksia, jolloin häneltä poistuu mahdollisuus pelata NCAA-yliopistokiekkoa ja mahdollisen koulutuksen ja pelaamisen yhdistelmän voi unohtaa.

Tämän vuoksi USHL ja USA:n junnumaajoukkueen kehitysohjelma on täydellinen vaihtoehto junnulupaukselle. Mennessään kehitysohjelmaan hän on todennäköisesti noin 16-17-vuotias. Selänteen kohdalla tämä ei ole mahdollista, koska jenkkien silmissä hän on suomalainen. Selänne varattiin tässä vaiheessa viime vuonna USHL:n varauksessa Madison Capitalsiin. Hän olisi voinut pelata siellä jo tämän kauden, mutta Juha Hiitelän kolumnin mukaan perheen piirissä haluttiin katsoa millaisesta seurasta on kyse, sillä se on tuore joukkue. Muuhun sisältöön en ota kantaa, sillä vaikka Hiitelä on todella pätevä NHL-toimittaja, hän ei ole pelaajatarkkailijana sen pätevämpi kuin minäkään.

On täysin selvää, että sarjan U16-joukkueet ovat verrattain kovatasoisempia kuin U18-joukkueet, mutta mistään jämäsarjasta tai höntsäliigasta ei silti ole kyse.

Jos Selänne olisi mennyt pelaamaan heti USHL:ään, hänen vertailunsa ikätovereihin olisi ollut huomattavasti helpompaa kuin nyt, sillä Tier1EHL on suhteellisen tuntematon sarja täällä päin. Kuitenkin käytännössä jokainen keskilännessä asunut huippupelaaja on pelannut sarjassa, sillä sarja kulki aikaisemmin nimellä Midwest Elite Hockey League. Pelkästään viime kaudella sarjan (major tai minor) entisiä pelaajia varattiin kaikkiaan 30.

Varausnumeroita on turha tuijottaa. Joukkueet ovat velvollisia varaamaan pelaajia niin kauan kunnes joukkueen rosteri käsittää kaikkiaan 45 pelaajaa. Kuten NHL:ssä ja KHL:ssä, ensimmäisenä varataan sellaisia pelaajia jotka ovat sitoutuneita pelaamaan sarjassa, esimerkiksi NHL:n vuoden 2010 ykkösvaraus Taylor Hall varattiin KHL:ään numerolla 89. Perästä varataan niitä pelaajia jotka mahdollisesti voisivat pelata myös muualla. Koska asiaa ei ole Eetulta kysytty, niin varausnumerolle voi olla täysin looginen selitys, esimerkiksi varauksen aikaan mahdollinen pelipaikka WHL:ssä. Puhutaan kuitenkin vasta juniori-ikäisistä pelaajista, joten resurssit ”scoutata” pelaajia on huomattavasti pienemmät kuin varsinaisissa ammattilaisjoukkueissa.

———-

Jos pelaaja kulkee amerikkalaista versiota Pohjola-leiristä, hän viettää siellä kaksi kautta kehittyen toivottavasti tulevaksi NHL:n kärkivaraukseksi. Tuon kahden kauden jälkeen on jälleen valinta edessä. Pelaaja voi joko painella pelaamaan yliopistosarja NCAA:ta, jolloin kovatasoisen sarjan lisäksi tutkinto tai mennä vasta nyt Kanadan junnuliigaan, kuten Patrick Kane teki. Tuon yhden OHL-kauden aikana Kane teki 145 pistettä ja turvasi paikan vuoden 2007 ykkösvarauksena. Tuohon aikaan tosin USHNDP pelasi NAHL:ää eikä USHL:ää, kuten nykyään.

Useimmiten amerikkalainen valitsee NCAA:n. Tavallisimmin pelaaja on varausikäinen yhden NCAA-kauden jälkeen, jonka aikana pitäisi antaa näyttöjä draftiin. Näitä näyttöjä antaa tällä hetkellä yksi ensi kesän kovista nimistä, Jack Eichel. Eichelin seura ennen kehitysohjelmaa oli Boston Junior Bruins, joka pelaa itärannikon EJHL-sarjaa, joka on Tier 2-tason sarja, eli tasoltaa astetta keskilännen sarjaa alempi. Se ei kuitenkaan vie mitään joukkueelta pois, sillä Junior Bruins on kivenkova joukkue ja maan arvostetuimpia. Suomalaisille tuttu Jokereiden Steve Moses on myös pelannut Junior Bruinsissa.

Varauksen jälkeen pelaaja voi pelata NCAA:ta niin kauan kunnes valmistuu tai mahdollisesti allekirjoittaa Entry Level Contractin ja kulkea NHL-joukkueen suosittelemaa tietä. Nykyisin pelaajat aloittavat uransa NHL:ssä aina vain aikaisemmin joten on aina vain todennäköisempää, että ura alkaa aikaisemmin.

———-

Yhdysvaltain juniorijärjestelmä on eurooppalaiselle jääkiekon seuraajalle sekava, koska varsinaista juniorijoukkue-edustus-kaavaa ei ole olemassa. Joukkueet eivät pyörittele laajaa junioriorganisaatiota, vaan pelaajat siirtyvät nuorella iällä paikkakunnalta toiselle ja etsivät itselleen parasta mahdollista kehityspaikkaa. Kalifornian alueella se on Junior Kings, Michiganissa se on Detroit Honeybaked ja vaikkapa Ohiossa se on Ohio Blue Jackets. Suomi on pieni maa, joten on helppo rakentaa polku C-, B-, A-junioreiden ja lopulta Liigajoukkueen välille. Lahjakkaimpien kohdalla joitain kirjaimia skipataan.

Sitten löytyy jokerikortteja, kuten koko Pohjois-Amerikan paras kiekkoakatemia, eli Shattuck-st. Mary’sin sisäoppilaitos. Joukkue on kasvattanut vuosien varrella supertähtiä ja ykköskierroksen varauksia kuten Sidney Crosby, Zach Parise, Jonathan Toews ja niin edelleen. Lukion käytyään pelaajat jatkavat uraansa parhaaksi näkemällään tavalla. Crosby lähti Kanadan junioriliigaan Parise ja Toews menivät pelaamaan NCAA:ta.

Sisäoppilaitos pelaa muita jääkiekkokouluja vastaan, mutta ennen kaikkea osallistuu käytännössä kaikkiiin merkittäviin ikäluokan huipputurnauksiin. Pääsääntöisesti joukkue pelaa kauden aikana noin 50-60 ottelua ja häviää niistä alle kymmenen.

——–

Jos pitäisi koostaa jonkinlainen kartta vaihtoehdoista yhdysvaltalaisen pelaajan polusta huipulle, niin se olisi tämän näköinen:

Vaihtoehto 1. T1EHL U16 -> USHNDP (USHL) -> NCAA/CHL -> Draft
Vaihtoehto 2. T1EHL U16 -> CHL -> Draft
Vaihtoehto 3. T1EHL U16 -> T1EHL U18 -> USHL/NCAA (tai molemmat)-> Draft
Vaihtoehto 4. T1EHL U16 -> T1EHL U18 -> OHL ->  Draft
Vaihtoehto 5. Shattuck-st. Mary’s tai jokin muu kiekkolukio -> USHL/NCAA/CHL -> Draft

Eetu kulkee suomalaisena, mutta paikallisen kiekkokulttuurin kasvattina tietä numero kolme. Tie numero yksi on häneltä poissuljettu, koska hän tuskin aikoo pelata Yhdysvaltain maajoukkueessa ja he eivät myöskään usko näin. Mikäli hänestä on kasvamassa NHL-kelpoinen pelaaja, niin sen näkee ensimmäisen kerran Tshekin turnauksessa, mutta ennen kaikkea ensi kaudella USHL:ssä. Nämä ovat myös niitä paikkoja, joista ammattilaiskykyjenetsijät bongaavat pelaajia.

Tässä on vielä kanadalainen artikkeli/bloggaus Selänteen vierailusta WHL-joukkue Calgary Hitmenin leirillä.

Vastaa

Täytä tietosi alle tai klikkaa kuvaketta kirjautuaksesi sisään:

WordPress.com-logo

Olet kommentoimassa WordPress.com -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Google+ photo

Olet kommentoimassa Google+ -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Twitter-kuva

Olet kommentoimassa Twitter -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Facebook-kuva

Olet kommentoimassa Facebook -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Muodostetaan yhteyttä palveluun %s